À la recherche des orchidées fantômes des Everglades

À la recherche des orchidées fantômes des Everglades

Certes, il y a peu de circonstances dans lesquelles une poussette de marais semble être le meilleur choix de véhicule, mais lors de cette excursion particulière pour voir l'une des orchidées les plus rares de la planète, nos pneus de la taille d'un camion monstre semblent ridiculement déplacés. En longeant une route poussiéreuse à deux voies, nous traversons des prairies ouvertes et des peuplements aérés de pins sciés (Pinus elliottii) et de palmier nain (Serenoa repens). La brise légère que le véhicule soulève est si chaude et sèche, je m'attends presque à ce que les herbes jaune paille le long de notre parcours s'enflamment. Avec quelques centaines de mètres d'avancée, nous lâchons cependant un ou deux imperceptibles élévations, se déplaçant des hauts plateaux des pins vers ce que certains appellent ici le «Grand Canyon des Everglades»: le Fakahatchee Strand. Cette étendue de 38 km de terres humides densément boisées est l’un des points les plus bas de la Floride – bien que de quelques pieds seulement – et, par conséquent, transporte une grande partie de l’eau douce qui coule lentement, sentier sinueux des marécages du nord à la pointe sud de l'état. Au moins, c'était l'habitude de le faire. Un ours noir de Floride a traversé un marécage de cyprès dans un ranch situé juste au nord de la réserve nationale Big Cypress. (Crédit: Carlton Ward Jr.)
Pour ses partisans, pour qui le mot «marais» n'est pas plus péjoratif que forêt ou prairie, le Fakahatchee Strand n'est pas simplement un conduit – ou, pire, une terre qui n'a de valeur que si elle est asséchée et développée. C’est un endroit spécial, qui abrite non seulement des panthères, des ours et des loutres de rivière, mais aussi l’une des plantes les plus rares et les plus célèbres au monde: l’orchidée fantôme (Dendrophylax lindenii). Le photographe Fakahatchee est également largement méconnu et sous-estimé par les habitants de cet État et d'ailleurs, déclare le photographe Carlton Ward Jr., 43 ans, un Floridian de huitième génération qui a effectué ce voyage plusieurs dizaines de fois dans le but de documenter et de partager la richesse de la diversité biologique ici. . «C’est vraiment le cœur sauvage des Everglades», dit-il, «aussi sauvage et inaccessible que l’on se trouve dans l’état de Floride». Aussi sauvage qu’il puisse être, le Fakahatchee Strand est un écosystème avec une longue histoire de dégradation et celui qui fait face à des menaces persistantes. Plusieurs de ses espèces indigènes, y compris la panthère de Floride (Puma concolor coryi) et l'orchidée fantôme, sont en danger et s'accrochent à la survie dans une infime partie de l'espace qu'elles ont habité – un espace de plus en plus coupé de ces vestigesAméricain de première année alligator trouve un terrain solide sur la tête de sa mère dans le sanctuaire de Corkscrew Swamp. (Crédit: Mac Stone) Avec Ward sur une banquette à l'arrière et mon fusil de chasse, le biologiste du US Fish and Wildlife Service, Mark Danaher, pilote le buggy des marais en direction de l'enchevêtrement de feuilles caduques vert foncé. En conduisant, il décrit certaines des nombreuses insultes que les écosystèmes de la réserve naturelle Panther de Florida ont subies avant que le pays ne soit placé sous la protection du gouvernement fédéral en 1989. Le plus notable est l’ère des «cyprès» dans les années 1950 et 1960, qui a presque tous les vieux cyprès de la région ont été abattus et enlevés. Ensuite, il y a eu la construction de routes et de canaux qui, à ce jour, détournent et siphonnent l'eau du marais. Le personnel de refuge et de refuge est chargé de protéger les espèces indigènes qui restent ici et, dans la mesure du possible, de restaurer les écosystèmes. leurs conditions historiques. Dans d'autres habitats, cela peut impliquer des brûlages dirigés, l'élimination des espèces envahissantes et le transfert d'animaux rares et indigènes vers le paysage. Protéger et restaurer le marais du refuge est une autre chose: plus simple à certains égards, beaucoup plus complexe et politique à d’autres. «Cela nécessite très peu de gestion pratique», déclare Danaher. «Cela n’exige pas d’incendie. Nous n’avons pas à lutter contre des espèces de plantes exotiques et envahissantes. Ce qui lui manque, c'est de l'eau fraîche et de bonne qualité qui la traverse. »Une panthère de Floride mâle patrouille dans un marécage de cyprès à la réserve naturelle de Babcock Ranch State. (Crédit: Carlton Ward Jr.) Mais en Floride, où la croissance de la population, le développement et la fragmentation de l’habitat sont la norme depuis des décennies, rien ne garantit que même le débit réduit continuera. La terre, même les terrains marécageux, est un bien précieux dans un État qui a accueilli en moyenne près de 900 nouveaux résidents par jour au cours des 10 dernières années. L'assèchement des marais est considéré comme une étape nécessaire par les responsables gouvernementaux et les développeurs désireux de construire des routes et des lotissements pour accueillir tous ces nouveaux arrivants. «C'est pourquoi nous devons relier les habitants au paysage, pour que ces terres restent toujours le meilleur exemple de vrai, sauvage en Floride », dit Danaher. Et c’est précisément ce que Ward tente de faire avec sa photographie depuis des années. Dans un virage de la route qui tourne en direction du marais, Danaher tire le véhicule dans les mauvaises herbes et coupe le moteur. Tous les trois, nous descendons sur un sol aride, et Ward dit avec un soupçon d'excuses ou d'appréhension, «Je ne l'ai jamais vu aussi sec.» D'accord, nous sommes en mai et les pluies torrentielles de l'après-midi doivent commencer n'importe quel jour, mais l'observation semble toujours inquiétante venant de quelqu'un qui connaît si bien le marais. Ward marche dans les eaux tanniques du Strand depuis des années, souvent toutes les semaines, pour photographier les habitants de l’écosystème et ses conditions changeantes de saison en saison. Aujourd'hui, nous marchons sur un sol couvert de brindilles sèches où, à peu près n'importe quelle visite, Ward survolerait la surface du marais sur une pagaie. Carlton Ward Jr. pagaie dans un coin reculé du Fakahatchee Strand pour y installer une caméra. système de piège. Au cours des étés 2016, 2017 et 2018, Ward a accumulé 5 000 heures de piège photographique dans le but de capturer la première photo d'une orchidée fantôme en cours de pollinisation. (Crédit: Carlton Ward Jr.)
Il y a trois ans, le photographe s'est véritablement rendu au refuge grâce à une subvention de la National Geographic Foundation afin de documenter certaines des 200 dernières panthères de la Floride. Il ne fallut pas longtemps avant qu'une autre cible encore plus insaisissable – que Ward appelle maintenant "la distraction ultime" – commence à occuper son temps: la quête d'une image du pollinisateur de l'orchidée fantôme. Longtemps soupçonnée mais jamais confirmée, l’identité du pollinisateur de l’orchidée était une question scientifique restée sans réponse, et certains pensaient que des preuves photographiques pourraient aider à conserver la plante en voie de disparition.Est tenu enfin dans une eau jusqu’à la profondeur d’un veau à la base d’un frêne pop (Fraxinus caroliniana), Danaher pense à la passion des gens pour les orchidées en général et les orchidées fantômes en particulier – passion rendue célèbre par le livre de 1998 The Orchid Thief et le film Adaptation. Même s’il est lié à l’obsession, la greffe de Floride, âgée de 44 ans, trouve toujours sa portée surprenante. "Pour l'amour de Dieu, ils mettent maintenant des photos de fleurs d'orchidées fantômes sur des camions U-Haul", s'émerveille-t-il. Pendant qu'il parle, je suis frappé par la plante accrochée au tronc d'arbre devant moi. Je ne suis pas fasciné par la beauté et les qualités éthérées de cette orchidée, mais par son apparence presque sans vie. Je suis aussi excité que je sois dans le Fakahatchee, regardant une orchidée fantôme sauvage, la vérité est que, lorsque les plantes ne sont pas en fleurs, elles n’ont pas beaucoup à regarder. Ce qui rend d'autant plus intriguant que Ward, Danaher et d'autres ont placé l'orchidée fantôme à côté de la panthère en tant que représentant emblématique du marais, une espèce pouvant potentiellement protéger tout un écosystème. Une orchidée fantôme dans le Fakahatchee Strand, dans les le refuge faunique national de la Floride Panther. (Crédit: Carlton Ward Jr.) L'obsession des orchidées n'est bien sûr pas nouvelle. Les Chinois cultivaient les plantes il y a des milliers d'années et publiaient des livres sur leurs soins dès le 13ème siècle. Au milieu des années 1800, la collecte d'orchidées faisait fureur dans l'Angleterre victorienne, parmi les riches aristocrates – qui envoyèrent des chasseurs d'orchidées aux confins de la planète pour rassembler tout ce qu'ils pouvaient trouver – et plus tard parmi la classe moyenne. En fin de compte, l'engouement s'étendrait à presque tous les coins du monde, entraînant ce qui est aujourd'hui devenu une industrie de plusieurs milliards de dollars. La qualité la plus universellement célébrée des orchidées est sans doute leur incroyable diversité de formes. Les poètes, les peintres et les scientifiques ont tous vanté les vertus de cette variation, à l'instar du naturaliste polonais Jakob Breyne en 1678: «Si la nature a toujours montré sa fantaisie dans la formation de plantes, cela se voit de la manière la plus frappante parmi les orchidées, " il a écrit. «Ils prennent la forme de petits oiseaux, de lézards, d'insectes. Ils ressemblent à un homme, à une femme, parfois à un combattant austère et sinistre, parfois à un clown qui excite nos éclats de rire. »Au milieu de cette diversité stupéfiante dans une mer de près de 30 000 espèces d'orchidées, de nombreux collectionneurs spécialisés recherchent avant tout une qualité: nouveauté. Pour les amateurs d'élite des orchidées, plus une plante est rare ou étrange, ou plus elle est difficile à cultiver, plus elle a de la valeur. Le désir de posséder ce que personne d’autre ne peut, a malheureusement conduit à un commerce illicite d’orchidées rares et sauvages, avec des dizaines de milliers de plantes commercialisées illégalement chaque année. Des orchidées individuelles se sont vendues jusqu'à 150 000 dollars. Cette demande a placé des centaines d'espèces rares, y compris l'orchidée fantôme, sous une pression énorme. Outre la perte et la dégradation de l'habitat, le braconnage constitue l'une des plus grandes menaces pour la survie des orchidées fantômes. Aujourd'hui, il ne reste plus que 2 000 à 2 500 individus sauvages aux États-Unis, avec une petite population distincte, peut-être génétiquement distincte à Cuba. Cork Swamp, en Floride, constitue un habitat idéal et des microclimats pour un certain nombre d'épiphytes rares, comme cette orchidée à casque jaune. (Crédit: Mac Stone) Dans leur quête du pollinisateur de l'orchidée fantôme pour la première fois, cette équipe de photographes et de scientifiques de la conservation a passé trois étés dans une eau chargée d'alligators et de serpents, balayée par un air noirci par les moustiques. et grimper parfois à des hauteurs induisant des nausées. Ils sont partis avec un amour encore plus profond pour les zones humides les plus sauvages de la Floride – et avec des découvertes surprenantes qui pourraient aider à conserver à la fois l’orchidée en voie de disparition et son foyer rétréci. Pour les scientifiques, les orchidées ont alimenté un autre type de ferveur – pas le désir de posséder, mais pour comprendre comment les myriades de plantes ont vu le jour. En dépit de ce que pensaient les premiers philosophes, ou de ce que pourraient penser les adeptes du design intelligent, les fleurs d'orchidées ne sont pas façonnées par la main d'un pouvoir divin. Au lieu de cela, ils sont apparus et diversifiés sous la pression persistante de la sélection naturelle. Chacune a son propre récit évolutif à raconter et, dans presque tous les cas, le sexe et les relations spécialisées entre les plantes et leurs pollinisateurs ont joué un rôle majeur. L'une des plus connues de ces histoires évolutives est celle de l'orchidée étoilée de Madagascar. (Angraecum sesquipedale). En 1862, trois ans après sa publication sur l'origine des espèces, Charles Darwin reçut chez lui un colis envoyé par un producteur d'orchidées britannique. À l'intérieur, il a trouvé un certain nombre de plantes récoltées à Madagascar, dont une en particulier qui a attiré son attention. Le "super fantôme" du sanctuaire du marais Corkscrew Audubon est une masse d'orchidées fantômes, perchées dans un ancien cyprès qui a produit des fleurs Mois de l'année. Avant que les forêts de cyprès de l’est des États-Unis soient exploitées, de nombreuses orchidées fantômes ont pu fleurir au sommet de ces arbres. À présent, cependant, il ne reste plus qu’une petite étendue de vieux marais de cyprès. (Crédit: Mac Stone) Alors qu’il inspectait l’étrange orchidée blanche avec un agencement de pétales charnus en forme d’étoile, Darwin remarqua le tube de nectar exceptionnellement long de la fleur, qui mesurait environ 30 centimètres (12 pouces) de la floraison au sommet. Bien familiarisé avec sa propre théorie de l'évolution et ayant déjà vu sa part d'orchidées, Darwin commença à imaginer un lien potentiel entre cette structure florale spécialisée et un pollinisateur tout aussi spécialisé. Comme nous le savons maintenant, il savait que le nectar est la récompense que les plantes fournissent pour encourager d'autres organismes à les visiter et à les polliniser. Mais avec la récompense cachée si profondément dans son nectaire, l'orchidée étoilée avait créé toute l'énigme – pour Darwin et tout insecte malgache imaginable. Bien qu'il ne soit pas classé parmi ses citations les plus connues, Darwin a médité sur l'orchidée étoilée dans une lettre à Mon ami, "Bon Dieu, quel insecte peut le sucer?" Puis, quelques jours plus tard, il a répondu à sa propre question: "… des papillons capables de s’étendre sur une longueur allant de dix à onze pouces." le temps, ce n'était rien de plus qu'une prédiction. Mais ensuite, en 1907, plus de 20 ans après la mort de Darwin, un papillon correspondant à sa description fut découvert dans une forêt tropicale humide de Madagascar. L’insecte fut rapidement surnommé l’épervier de Darwin (Xanthopan morganii praedicta), en référence à sa prédiction désormais célèbre. Il faudra encore 85 ans avant que les scientifiques aient enfin la preuve photographique de prouver que le papillon pollinise effectivement l'orchidée étoilée. Avant l'été 2014, le photographe Mac Stone n'avait pas vraiment pensé aux orchidées fantômes. Bien sûr, il connaissait les plantes. Mais en tant que Floridien, qui, comme Ward, avait consacré une grande partie de sa carrière à rapprocher les gens de la beauté sauvage de son État, il avait beaucoup d'autres espèces fascinantes à photographier.Andrei Sourakov, entomologiste à l'université de Floride, affiche spécimens de mites du Muséum d'histoire naturelle de Gainesville. Le sphinx géant, le plus gros au centre du plateau, a longtemps été considéré comme l'unique pollinisateur de l'orchidée fantôme. (Crédit: Mac Stone) Stone, 35 ans, a grandi dans la ville universitaire de Gainesville, dans le centre-nord de la Floride. Enfant, il a pédalé dans les criques et les hamacs locaux pour explorer les lieux sauvages que peu de visiteurs ou de résidents rencontrent. Au début, les photographies qu’il avait prises avec le vieil appareil photo de son père servaient surtout à vérifier ce qu’il avait dit avoir vu au cours de ces aventures quotidiennes. Peu de temps après, cependant, il a commencé à apprécier le pouvoir de la photographie d'améliorer un récit, et peut-être même d'en modifier le résultat. Lorsque Stone n'avait que 15 ans, un groupe de propriétaires lui demanda s'il était prêt à l'aider. offre pour protéger un ruisseau local du développement. Tandis qu'une réunion du conseil municipal est à peu près le dernier endroit où un enfant de plein air voudrait passer un après-midi, Stone a donné ce qu'il décrit maintenant comme étant son tout premier discours. En fin de compte, la tentative de sauver la crique n’a que partiellement abouti, mais pour Stone, l’expérience a laissé une impression indélébile. «Très tôt, j’ai vu le pouvoir de la photographie de changer les esprits», explique-t-il. Depuis deux décennies, Stone expose non seulement les espèces emblématiques de la Floride, mais également les écosystèmes uniques dans lesquels elles vivent. C’est ce qui l’a amené à la réserve nationale de Big Cypress, en juin 2014, de l’autre State Road 29, du refuge Florida Panther. À cette époque, il travaillait sur les dernières images dont il avait besoin pour mener à bien un projet de livre sur les Everglades. Et compte tenu de la notoriété, de la rareté et de la confiance des orchidées fantômes sur les marécages, c’était un coup qu’il cherchait désespérément. L’écologiste tropical Peter Houlihan inspecte la sonde du sphinx géant, une espèce longtemps soupçonnée d’être le seul pollinisateur du fantôme. Sa trompe est deux fois la longueur de son corps, ce qui lui permet d’avoir accès au nectar stocké au fond de fleurs telles que l’orchidée fantôme et le moonflower. (Crédit: Mac Stone) Les orchidées fantômes ne sont pas les types d’organismes sur lesquels on tombe par hasard, et ces jours-ci, la localisation d’individus connus est généralement gardée secrète. Mais Stone avait des contacts dans les différents refuges du sud de la Floride et, après avoir passé quelques appels, il se retrouva finalement dans le marais de Big Cypress avec le photographe Chris Evans, qui connaissait parfaitement la région. Les orchidées découvertes ce jour-là, la première de Stone, ne ne pas décevoir. Ils étaient en pleine floraison et dansaient dans l'air épais et rempli de moustiques au-dessus de l'eau colorée du thé. Alors que Stone prenait des photos, il réfléchissait aux bases de l'histoire naturelle des orchidées fantômes: la pomme de bassin (Annona glabra) et le frêne élevé que les plantes préfèrent comme hôtes; le fait qu’ils se trouvent généralement en grappes, en raison de la dispersion de leurs graines en forme de poussière dans la faible brise; et le rôle que l'eau dans les marais joue dans la modération de la température des microhabitats où vivent des orchidées fantômes sensibles au froid en cas de gelée rare dans le sud de la Floride. En plus de ce que Stone connaissait déjà des orchidées, Evans a partagé deux informations supplémentaires. ce jour-là qui a attiré l'attention de Stone. Il a noté qu'en moyenne, 10% seulement des plantes d'orchidées fantômes fleurissent au cours d'une année donnée et que 10% d'entre elles seulement seront pollinisées. Evans a poursuivi en affirmant que l’orchidée n’avait qu’un pollinisateur connu, le sphinx géant (Cocytius antaeus) – bien que, selon lui, la pollinisation par cette espèce ou une autre n’ait jamais été vérifiée. Alors qu'une vidéo de 2008 capturée par Chris Little, un amateur d'orchidées fantômes, semblait montrer un sphinx géant visitant une orchidée fantôme, les scientifiques ont estimé que les images n'étaient pas concluantes, qu'il s'agisse de l'espèce ou de la pollinisation ou non. Au niveau général, Stone était fasciné uniquement par la possibilité de résoudre un casse-tête de longue date. Mais il savait aussi qu’en savoir plus sur le pollinisateur de l’orchidée fantôme pourrait être essentiel aux efforts en cours pour le conserver. Parmi les nombreuses raisons pour lesquelles les orchidées fantômes peinent à survivre et à se reproduire, c’est que, du moins de nos jours, elles produisent rarement des gousses. Moins de 5% des quelque 2 000 orchidées fantômes connues en Floride parviennent à le faire. Sous le voile de la nuit, l'écologiste Peter Houlihan inspecte un piège lumineux conçu pour attirer les insectes nocturnes dans le Corkscrew Swamp. Quelques minutes après la capture de cette image, un papillon sphinx géant s'est envolé pour le piège, la première fois en six ans de capture de lumière que Houlihan a réussi à attirer. (Crédit: Mac Stone) «Nous observons des niveaux extrêmement sporadiques et de faible formation de gousses», déclare Mike Kane, scientifique de l’Université de Floride, qui dirige un projet visant à propager des orchidées fantômes en captivité et, en collaboration avec l’équipe de Danaher, réintroduit les à l'état sauvage. Bien que l’équipe ait eu beaucoup de succès à cultiver des orchidées fantômes dans son laboratoire et que plus de la moitié des jeunes orchidées qu’elles ont apposées sur des arbres des marécages ont survécu, leurs greffes ne peuvent pas se reproduire s’ils ne fabriquent pas de gousses. «Le gros problème est probablement les pollinisateurs. Les pollinisateurs doivent être là pour polliniser, sinon cela ne se produira pas. »Inspiré par le mystère et hypnotisé par les chances apparemment terribles de se reproduire à l’état sauvage de cette plante, Stone a élaboré un plan. Il se souvient d’avoir appelé Ward, qui avait été un mentor et un collaborateur occasionnel au fil des ans, pour dévoiler son approche en matière de capture de la toute première image du pollinisateur de l’orchidée fantôme. Il utilisait des pièges télécommandés, dit-il, et dormait dans le marais aussi longtemps que nécessaire. Ce qu'il ignorait à l'époque était que, comme tant d'autres bonnes idées, celle-ci trouverait son chemin jusqu'à ce que l'inspiration – et un autre projet de livre – ramène clairement l'orchidée fantôme dans ses yeux. Ce n'est pas un hasard si les histoires racontées au sujet de la pollinisation des orchidées fantômes semblent si semblables à l'histoire souvent racontée de l'orchidée étoilée et de Darwin hawkmoth. Comme leurs homologues malgaches, les orchidées fantômes ont aussi de longs tubes de nectar – environ 13,5 centimètres (5,3 pouces) en moyenne – et les sphinx géants ont des langues également longues. Même dans ce cas, la confirmation d’une relation spécialisée ne confirme pas automatiquement celle d’un autre continent, explique Peter Houlihan, écologiste tropical, qui a étudié les relations orchidées-pollinisateurs à Madagascar et dans le sud de la Floride. Dans l’esprit de Houlihan, le récit de la célèbre orchidée de Floride et de son pollinisateur a longtemps été «l’une de ces histoires tout simplement… ça sonne bien et c’est vrai», dit-il. Mais les collections scientifiques qu'il a étudiées au Musée d'histoire naturelle de Floride suggèrent une histoire plus complexe. "Il ne faut pas longtemps pour se rendre compte qu'il existe d'autres colombes du sud de la Floride qui ont une longueur de trompe qui pourrait polliniser ces orchidées." Pour tester ces idées plutôt que pour en débattre, Houlihan s'est rendu au meilleur endroit qu'il ait connu pour attraper des pollinisateurs d'orchidées fantômes dans l'acte: le Fakahatchee Strand. Bien que ses attentes en matière de succès n'aient peut-être pas été trop élevées lors de son entrée dans le marais en juillet 2014, il l'a fait avec un bon laps de temps et avec une résolution et une patience étranges. Sous le voile de la nuit, L'écologiste Peter Houlihan inspecte un piège lumineux conçu pour attirer les insectes nocturnes dans le marais Corkscrew. Quelques minutes après la capture de cette image, un papillon sphinx géant s'est envolé pour le piège, la première fois en six ans de capture de lumière que Houlihan a réussi à attirer. (Crédit: Mac Stone) Les Everglades en plein été sont, à tous points de vue, un environnement implacable. Peu importe l’eau jusqu’à la taille, les alligators et les serpents venimeux, la chaleur, l’humidité et les moustiques sont, pour reprendre les termes utilisés par Houlihan, «impressionnants». Malgré les défis, amplifiés par sa décision de renoncer aux insectifuges (il n’a pas Je ne veux pas dissuader les pollinisateurs potentiels de renifler l’odeur de l’orchidée), supporta Houlihan. Pendant 23 longues nuits, il était assis au sommet d'une échelle, mangé vivant, attendant de déclencher une caméra entraînée sur une floraison d'orchidée. Il espérait désespérément qu'un pollinisateur, un pollinisateur quelconque, sortirait de l'obscurité. Il est clair qu’une stratégie différente serait nécessaire pour prendre le pollinisateur de l’orchidée fantôme en flagrant délit, et Ward, comme Stone, pensait que des pièges photographiques étaient la solution. «Les scientifiques essayaient toujours de résoudre ce mystère», explique Ward, «et j'avais les outils pour y parvenir.» En 2016, il a pris des pièges photographiques qu'il avait initialement prévus d'utiliser sur des panthères de Floride et a commencé à les entraîner. orchidées fantômes dans le Fakahatchee Strand. Alors que ses pièges photographiques constituaient une amélioration spectaculaire par rapport à l’approche de Houlihan en matière d’échelle et de patience, ils n’étaient pas sans leurs propres défis. Il est difficile de capturer un petit insecte qui vole vite, même dans les meilleures circonstances, sans parler de la nuit, sans possibilité d'ajuster votre cadrage. Et d'autres animaux sauvages aggravent souvent les choses. Une fois, alors qu'il installait l'un de ses pièges à caméra, Ward dut jeter une bouteille d'eau à un alligator trop rapproché pour assurer son confort. À une autre occasion, un nuage dense de moustiques est devenu un nouveau type de contrariété. «J'ai eu énormément de difficulté à faire en sorte que l'orchidée reste suffisamment immobile pour une longue exposition, a expliqué Ward, car les battements de l'aile des moustiques créaient suffisamment de vent pour que la chose en vienne à danser.» Mais le plus gros défi auquel faisait face Ward est-ce que les orchidées fleurissent si rarement et de manière imprévisible. Au cours d'une année donnée, la plupart des orchidées fantômes ne produisent jamais de fleur, et celles qui en produisent ne déploient généralement qu'une, deux ou trois fleurs dans une présentation estivale séduisante mais brève. Les tirs de Ward au but étaient extrêmement limités, et il était toujours en train de déterminer comment ajuster ses pièges photographiques pour faire face aux défis spécifiques de la prise de vue d'un papillon nocturne. Ce n’est que depuis son troisième été de peaufinage et de destruction des moustiques que sa quête improbable de capturer le pollinisateur de l’orchidée fantôme sur film a commencé à montrer de réels signes d’un potentiel de gain. «C’est presque embarrassant de penser au nombre d’heures que j’ai passées à courir après une telle occasion», se dit-il. Le photographe de conservation Mac Stone a utilisé un piège photographique pour capturer la toute première photo d’un sphinx géant visitant une orchidée fantôme. Sa première plate-forme (illustrée ici) était attachée à une branche d'arbre. Plus tard, il fit fabriquer un «trépied» spécial pouvant être attaché directement au tronc de l'arbre. (Crédit: Peter Houlihan) Non loin de là, dans une réserve de la société Audubon appelée Corkscrew Swamp Sanctuary, les chances de succès étaient en réalité nettement meilleures. Il existe une orchidée fantôme qui ne ressemble à aucun des sujets éphémères de Ward. Affectueusement surnommé le «super fantôme», cette plante robuste, qui est probablement un groupe de trois orchidées distinctes, est renommée dans les cercles d'orchidées du monde entier. Alors que la plupart des orchidées fantômes s’accrochent à des troncs noueux de pommiers et de frênes à quelques pieds de la surface de l’eau, le super fantôme est perché à une cinquantaine de pieds sur le flanc d’un imposant vieux cyprès chauve (Taxodium distichum). Et tandis que la plupart des orchidées fantômes fleurissent sporadiquement, voire pas du tout, le super fantôme ne semble jamais manquer un battement. Il a fleuri tous les mois de l'année, même si la période estivale est encore très intense, et a produit jusqu'à 40 fleurs en une seule année. À l'automne 2017, Stone travaillait dans le nouveau sanctuaire de Corkscrew Swamp. projet de livre sur les vieilles forêts de cyprès. L'ouragan Irma venait de frapper durement la région, créant une mer de cyprès renversés couverts d'épiphytes. "Je me promène et je vois toutes ces orchidées sur des voûtes qui sont tombées, et j'ai commencé à penser:" Eh bien, dang. Je devrais commencer à en gravir quelques-unes », déclare Stone. C’est la première fois qu’il a vu le super fantôme de près. Immédiatement, il replongea dans son objectif temporairement mis de côté pour photographier le pollinisateur de l’orchidée fantôme. Il ne pouvait s'empêcher de décrire comment et où des orchidées fantômes auraient pu habiter avant que des coupes à grande échelle ne déciment les forêts de la région. Avec sa profusion de fleurs, Stone pensait que le super fantôme fournirait une occasion idéale de capturer la pollinisation en action, et il avait beaucoup d'expérience en matière de piégeage par caméra à apporter au projet. Il n’avait tout simplement jamais installé un piège à caméra dans les airs. Après quelques recherches initiales, il a demandé conseil à Houlihan. Grâce à ses efforts passés, Houlihan connaissait très bien la biologie des orchidées fantômes et de leurs pollinisateurs potentiels. Il pouvait aussi se renseigner sur les angles de caméra et le moment le plus probable des visites de pollinisation. Encore, ce n’était pas facile. «C’est une bénédiction qu’il y ait tant de floraisons, car cela signifie qu’il ya plus d’odeur de produits chimiques, plus d’éléments pour alerter les pollinisateurs potentiels que cela est en floraison et qu’il contient du nectar», déclare Stone. «Mais en même temps, c’est une malédiction, car vous ne pouvez pas vous concentrer sur quelque chose. Vous ne pouvez pas dire avec certitude: "Cette floraison va être pollinisée, celle-ci n'a pas encore été pollinisée." Vous ne savez pas. "Pour Stone, qui vit maintenant en Caroline du Sud, l'un des défis les plus ardus était l'angoisse de installer un piège à caméra et ensuite s'en aller, parfois plusieurs jours à la fois, sans aucun contrôle sur ce qui pourrait se passer ensuite. «C’est un euphémisme de dire à quel point j'étais stressée. Je ne dormais pas tout l’été », déclare Stone. «Je rentrais à la maison et je restais assis dans mon lit la nuit et je pensais: 'Merde, je pense avoir éteint le capteur et je ne me souviens pas de l'avoir rallumé.' Tu sais, comme si tu laissais le fer ou quelque chose. Mais le fer à repasser est dans un autre état et vous allez perdre beaucoup plus que votre maison. Alors, je réserverais un vol le lendemain et débrancherais mon fer. »Malgré les difficultés, qu’ils surviennent jusqu’à la taille, dans l’eau des marais ou à des hauteurs vertigineuses, ils étaient tous trois résolus – Houlihan, Ward et Stone – s'en tenir à cela. «Il n'y a pas d'orchidée facile. Il n'y a pas d'effort facile, ce qui rend ce moment si excitant », déclare Stone à présent. «Pour un photographe, le défi de faire de la photo est ce qui rend l’image et tout le projet attrayants.» Lorsque Ward a pagayé dans le marais pour vérifier ses caméras d’orchidées au début de juillet dernier, il avait une bonne idée de ce à quoi il pouvait s’attendre. Les pièges photographiques peuvent être déclenchés par des chutes de gouttes de pluie, des feuilles bruissantes ou des moustiques bourdonnants, ce qui peut entraîner des séquences monotones de timelapse rien en particulier. Le déclencheur LIDAR ultra-sensible que Ward utilisait sur ses pièges à orchidées fantômes ne faisait qu'aggraver le problème. S'équilibrant au-dessus de sa pagaie, Ward s'installa du mieux qu'il put et commença à faire défiler les heures et les nuits précédentes, observant des milliers de des images identiques clignotaient devant l'écran à l'arrière de l'appareil photo. Puis, tout à coup, une explosion d'activité. Dans des photos dos à dos, Ward a vu l’orchidée rebondir entièrement hors du cadre, d’abord vers le bas, puis vers le haut. "Je suis comme," Qu'est-ce qui se passe dans le monde? ", Dit-il. Sur les deux photos suivantes, il voit une petite grenouille, suspendue d'abord à l'orchidée, puis descendue sur une feuille en dessous – avec un peu de pétale d'orchidée dans la bouche – après sa tentative infructueuse d'attraper une araignée.La caméra révéla autre activité autour de l'orchidée cette semaine, aussi. «Vous aviez des papillons de nuit immenses qui planaient dans l'espace. Vous avez eu des papillons de taille moyenne qui se posaient sur la fleur, mais apparemment, vous ne pouviez pas obtenir de nectar. »Même si ces images ne correspondaient pas exactement à ce que Ward espérait, elles étaient une preuve de concept inspirante que son approche et son l'équipement fonctionnait – et ils commençaient à brosser un tableau plus complet de l'orchidée fantôme et, comme Ward le décrit, «le microcosme qui se produit autour de cette floraison. Cette photo, prise à l'été 2018, fut la première à montrer papillon de nuit sphinx papillon sonde et probablement polliniser une floraison d'orchidée fantôme. Un pollinium (grappe de pollen) de l'orchidée fantôme est visible sur la tête du papillon. (Crédit: Carlton Ward Jr.) Le super fantôme commençait également à produire des résultats. Comme Ward, Stone s'était habitué à vérifier son appareil photo, souvent tous les jours dans son cas, pour modifier les angles, changer les piles, effacer les toiles d'araignées de son objectif et espérer que quelque chose, n'importe quoi, s'était envolé dans le cadre de son appareil photo. trouver une mer de portraits de fleurs monotones. Même s’il n’y avait aucune raison de s’attendre à autre chose en ce matin de juillet, il avait toujours bon espoir dans ses montées pour vérifier son piège – «comme un gamin le matin de Noël», dit-il. Alors que Houlihan montait dans l'arbre à quelques mètres derrière, Stone atteignit l'appareil photo, ouvrit l'arrière de l'étui étanche et commença à faire défiler les images. Et voilà, comme un fruit de son imagination, un énorme papillon de nuit remplissant presque le cadre de la caméra: le sphinx géant. Bien que la première image qu'il voyait fût floue, Stone reconnut l'insecte en un instant. «Je me souviens de mon cœur qui sautait», dit-il. Il avait déjà vu d'innombrables photos d'eux, mais jamais sur l'un de ses appareils photo et jamais à proximité d'une orchidée fantôme. Indeed, the image was the first of its kind.It was a triumphant moment, but Stone and Houlihan quickly began to scrutinize every detail about that photo and the handful of other images the camera had captured during the moth’s second-long visit. Stone couldn’t help critiquing the quality of the photos and thinking about how he might adjust his system to do better. But more importantly, they each looked for clues about how the moth had interacted with the orchid, analyzing every detail and trying to infer meaning from what they did or didn’t see in those brief moments in time.A giant sphinx moth extends its proboscis to drink the nectar from a ghost orchid. (Credit: Mac Stone)One thing they noticed is that even while the moth was apparently feeding, with its proboscis deep inside the nectar tube, its head was nowhere near the flower itself. And the orchid’s pollinium, the bright yellow packet of pollen that the flower produces, was nowhere to be seen. Instead, the giant sphinx was dusted with a fine, gray powder, most likely the pollen of a moonflower (Ipomoea alba), another of the swamp’s bright, white blooms, but far more plentiful. While Houlihan was careful not to make sweeping conclusions based on a few still photos, he says that even these early observations suggested a relationship between the ghost orchid and the giant sphinx that is far less specialized than was once suspected.The results continued. After so many years of disappointment, especially for Houlihan, it felt like things had finally started to click. Both Stone and Ward were getting steady results. The key frames were still few and far between, gems amidst thousands of discards, but, considering the odds that they all knew so well, it was a veritable flood. More often than not, the large moths flooding in were not the giant sphinx moths many people had long suspected.All told over the course of the summer, during nearly 7,000 camera-trap hours, Ward and Stone documented visits from five different species of large hawkmoth, two of which clearly carried ghost orchid pollinia. One of these, the fig sphinx moth (Pachylia ficus), was practically a regular, showing up at ghost orchids multiple times, both in the Fakahatchee and at Corkscrew, often with ghost orchid pollinia on its head. What’s more, the super ghost and at least two of Ward’s orchids in the Fakahatchee also produced seed pods last summer. “I came back, three or four weeks had passed since those original pictures, and two of the flowers actually had seed pods on them,” Ward says. “We know pollination occurred.”Captured on July 5, 2018, this was the first photograph to document pollination of a ghost orchid bloom. Contrary to the expectations of many experts, who believed that the giant sphinx moth was likely the only pollinator of the ghost orchid, this moth is a fig sphinx. The yellow bundle on its head is a ghost orchid pollinium (pollen cluster). (Credit: Carlton Ward Jr.)What Houlihan found to be particularly intriguing about these results is that the fig sphinx has a significantly shorter proboscis than the giant sphinx—just 4 centimeters (1.6 inches) compared to the giant sphinx’s 10.1 centimeters (4 inches). Still, it could clearly pollinate the ghost orchid. And Houlihan has identified more than a dozen other moth species in the region that have probosces at least as long as that found on the fig sphinx. As he and coauthors noted in a paper published in Scientific Reports this year, serving multiple pollinators, rather than catering to a single species, may give the few remaining ghost orchids left in the Everglades a better chance of survival.As for the moths, their survival is at stake, too. Butterfly and moth diversity and abundance both tend to be relatively low in swamp forests globally, and the Everglades is no exception. Here, only three species of flowering plants are known to be pollinated at night by hawkmoths: the ghost orchid, the moonflower, and the Florida swamp lily (Crinium americanum). Given the extreme rarity of the ghost orchid, the other two species are likely important nectar sources for the Everglades’ hawkmoths—meaning that the ghost orchid is dependent not just on its pollinators, but also on healthy populations of these other native plants for its survivalAs Houlihan and I discuss the meaning and significance of the team’s results, I’m reminded of my earlier conversation with Mark Danaher, and his hope that the ghost orchid could be a species that saves an entire ecosystem. With these new findings, pointing to interdependencies that are far more complex than scientists previously realized, that possibility feels both more real and more important.Saving the ghost orchid, this species that captivates admirers around the world, will require more than just propagation and reintroduction efforts. It will require holistic habitat management, including thinking differently about the orchid’s multiple pollinators. “In one of the most rapidly urbanizing states in the nation, people don’t like mosquitoes, and they constantly spray,” says Danaher. “If we don’t keep pollinators in mind, we could lose those critical pollinators that are necessary for ghost orchids to perpetuate themselves.”It will also require guarding, vigilantly, what little remains of Florida’s wild Everglades. While Ward, Danaher, and I crunched our way through the dry Fakahatchee this spring, Ward received a phone call from a colleague who shared news that Florida Governor Ron DeSantis had just approved a new road proposal that would carve three corridors through the state’s undeveloped areas and undermine Everglades restoration efforts. Ward will be fighting it every step of the way. “We’re in the wildest part of the Everglades, where you have this sanctuary of beauty and inspiration and hope, a glimpse of this primordial world the way it used to be,” says Ward. “But the threats to this place are not right here. The threats are around the edges. When the road-planning discussions begin, I want them to know that the world is watching.”(This story originally appeared on bioGraphic)

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