Il y a 20 ans, Route 66 State Park Rose des cendres de Times Beach

Il y a 20 ans, Route 66 State Park Rose des cendres de Times Beach

Marilyn Leistner, la dernière maire de Times Beach, a observé un monticule recouvert d'herbe, de la taille de quatre terrains de football, où sont enterrés les vestiges de sa ville. «Tout ce qui était proche et cher aux gens de cette communauté. Toutes les maisons et l'équipement de la ville. Tout ce qu'ils n'ont pas emporté avec eux et qui est resté chez eux est enterré ici », dit-elle doucement. Le «tumulus de la ville» ne figure pas dans les brochures, mais c’est le monument le plus inhabituel du parc national Route 66, ouvert il ya 20 ans sur le site de Times Beach. Le parc se trouve à côté de la rivière Meramec, juste à la sortie de l’Interstate 44, à 27 km au sud-ouest de Saint-Louis. La création du parc de 400 acres a été le dernier chapitre d’un désastre environnemental qui a détruit la communauté très unie de 2 000 personnes de Leistner. Écoutez les anciens habitants de Times Beach parler de la communauté qu’ils aimaient. Times Beach a fait la une des journaux en décembre 1982, lorsque les autorités sanitaires fédérales et fédérales ont déclaré la ville inhabitable car ses routes non pavées étaient polluées par la dioxine, un produit chimique toxique. En février 1983, l’Environmental Protection Agency des États-Unis a annoncé le rachat de Times Beach. Les structures ont été détruites au bulldozer et enterrées. Le sol contaminé a été ramassé et incinéré. Le nettoyage a duré 14 ans et coûté 110 millions de dollars. Des centaines de maisons se trouvent dans la décharge, ainsi que quatre églises et diverses entreprises, même le château d'eau de Times Beach, a déclaré Leistner. Elle aimerait voir une plaque posée sur le monticule afin de commémorer la ville et son histoire. Leistner, 81 ans, estime qu’il est de son devoir de continuer à raconter l’histoire de Times Beach aux journalistes, chercheurs et écoliers de la région, à présent plusieurs générations à l’écart de la catastrophe. "Tout le pays a besoin de savoir ce qui s’est passé ici, pour que cela ne se reproduise plus", a déclaré Leistner. Un parc d'état avec un passé La chute de Times Beach a commencé dans des rues poussiéreuses et graveleuses. En 1972, les responsables municipaux ont engagé le recycleur de déchets pétroliers Russell Bliss pour pulvériser de l'huile sur les routes afin de réduire la poussière. Il a appliqué de l'huile mélangée à des déchets chimiques pour lesquels il avait été embauché par une usine de produits chimiques. En plus de polluer les routes de Times Beach, Bliss a également pulvérisé l’huile contenant de la dioxine sur plusieurs dizaines d’autres sites dans la région. En 1983, l’EPA a annoncé le rachat de toutes les propriétés de la ville, en utilisant l’argent du Superfund nouvellement créé. Times Beach a été dissoute en 1985. Après le nettoyage, le gouvernement fédéral a transféré la propriété du site au Missouri. Chargement … Route 66 State Park a officiellement ouvert ses portes le 11 septembre 1999, avec une cérémonie d'inauguration. Le ruban est exposé dans le centre des visiteurs. Il y a aussi une plaque louant le nettoyage: «Le 26 juin 1997, l’un des plus grands triomphes de l’Amérique sur le désastre environnemental a pris fin», lit-on dans l’inscription. «Au cours des 16 mois précédents, à compter du 17 mars 1996, plus de 265 374 tonnes de sol contaminé à la dioxine provenant de 25 sites différents dans l’est du Missouri ont été détruites en toute sécurité par incinération à haute température. Le 2 juillet 1997, Times Beach a été désigné comme un nouveau parc d'État pour les habitants du Missouri. '' L'État a choisi la route 66 comme centre du nouveau parc, car la route historique traversait Times Beach, a déclaré Don Fink, le directeur du parc. depuis 17 ans. "Après le déclassement de la Route 66 en 1985, de nombreux États ont commencé à former des associations pour tenter de préserver des sites le long de la Route 66", a-t-il déclaré. Le centre d'accueil des visiteurs se trouve dans le seul bâtiment de Times Beach restant – l'ancien Bridgehead Inn, plus tard connu sous le nom de Steiny’s Inn. Le relais routier a ouvert ses portes en 1935 à l'entrée est du pont de la rivière Meramec qui empruntait la route 66 pour traverser la rivière. Le ministère des Transports du Missouri a fermé le pont il y a 10 ans. Le pont est sur le registre national des lieux historiques et les conservateurs collectent des fonds pour le sauver. Le centre d'accueil accueille les passionnés de la route 66, mais une petite exposition raconte l'histoire de Times Beach. La ville a commencé comme une promotion de journal en 1925 lorsque le vieux St. Louis Times a commencé à offrir à ses abonnés une offre intéressante: pour 67,50 $, ils obtiendraient un abonnement de six mois, plus un tout petit terrain dans une station balnéaire au bord de la rivière Meramec. surnommé Times Beach. Finalement, les gens ont commencé à construire des maisons permanentes dans la communauté. L'exposition propose une brève version du rachat et du nettoyage de la dioxine. Le parc n'a pas l'intention de marquer son 20e anniversaire, mais les anciens résidents de Times Beach tiennent souvent leurs propres réunions sur le site, a déclaré Fink. «Nous avons un certain nombre d'anciens résidents qui sont revenus pour voir où ils vivaient», a-t-il déclaré. Certaines familles achètent des bancs de parc pour honorer les êtres chers qui vivaient à Times Beach. Dioxin condamné Times Beach Leistner, qui vit à Eureka, parcourt le parc plusieurs soirs par semaine, surveillant les daims et les dindons sauvages. Elle peut toujours voir dans son esprit où se trouvaient les bâtiments. "Les souvenirs rapportent une partie de la douleur ressentie par les gens", a-t-elle déclaré. «Les habitants de Times Beach ont été touchés physiquement, psychologiquement, socialement et économiquement.» La vie des 800 familles qui vivaient à Times Beach a été bouleversée en décembre 1982. Le 5 décembre, quelques semaines seulement après que les responsables de la ville eurent appris que l'EPA testait pour éviter une éventuelle contamination par la dioxine – l'inondation de la rivière Meramec a atteint des niveaux record et a submergé la ville. Le 23 décembre, l'EPA a annoncé ce que les habitants ont qualifié de «surprise de Noël»: les niveaux de dioxine à Times Beach étaient si dangereux que les habitants devaient évacuer la ville. Les personnes qui étaient revenues après que les eaux de crue aient commencé à s’apaiser se sont vu demander de partir; les personnes qui n'étaient pas encore rentrées se sont vu demander de ne pas revenir. "Sans la dioxine, la communauté serait en vie et heureuse aujourd'hui", a déclaré Leistner. «Ils avaient récupéré de nombreuses inondations. Il y avait déjà des gens qui reconstruisaient leurs maisons sans savoir qu’il y aurait un rachat. »Après la découverte de la dioxine, le maire de la ville a démissionné et Leistner a couru pour le bureau. Elle est devenue le visage de la communauté dans les reportages locaux et nationaux. C’était une époque de catastrophes environnementales très médiatisées, dominée par Love Canal, le quartier de Niagara Falls, dans l’État de New York, pollué par une décharge de déchets toxiques. Cette affaire a conduit à la création du Superfund de l’EPA. Après Times Beach, les échevins ont voté en faveur de la dissociation, puis du gouvernement. John Ashcroft a nommé Leistner au poste de conseiller municipal lors du rachat. Elle la décrit comme un travail ingrat qui la plaçait au centre des préoccupations des résidents et des responsables du rachat qui déterminaient la valeur des propriétés. "Si j’avais été en charge de l’argent, j’aurais donné beaucoup plus", a déclaré Leistner. "Certains vous diront qu'ils ont été indemnisés équitablement, et d'autres vous diront qu'ils ne le sont pas." Le dumping n'a pas été contraire à la loi. Leistner est toujours mécontent que des responsables de Times Beach aient appris l'existence de la dioxine d'un journaliste qui avait vu liste des sites sous enquête. Elle pense que la communauté aurait dû être informée plus tôt du danger. Elle connaît d'anciens résidents qui ont développé des troubles de la thyroïde et un cancer, y compris certains membres de sa famille. Beaucoup ont poursuivi les entreprises de produits chimiques. En 1992 seulement, les sociétés de produits chimiques ont conclu des règlements à l'amiable avec 381 personnes, qui avaient déposé plus d'une douzaine de poursuites pour l'utilisation de dioxines. Les termes n'ont pas été divulgués. La dioxine a été attribuée à l’usine chimique Hoffman-Taff de Vérone, au Missouri, qui a produit le défoliant Agent Orange pendant la guerre du Vietnam. Le ministère américain de la Justice a finalement poursuivi en justice diverses sociétés de produits chimiques, notamment Syntex Agribusiness, qui avait acheté l’usine en 1969, et la Northeastern Pharmaceutical and Chemical Co., qui louait des installations dans cette usine pour la fabrication d’hexachlorophène, un désinfectant. Les sous-produits de la dioxine provenant de la production de l'agent orange et de l'hexachlorophène ont été stockés ensemble à l'usine. En 1990, le juge de district américain John F. Nangle a signé un accord de consentement exigeant de Syntex Agribusiness qu’elle rembourse 10 millions de dollars au Superfund. La société a également été contrainte de construire un incinérateur à Times Beach pour brûler le sol contaminé. Bliss a toujours affirmé qu’il ne savait pas que les déchets étaient dangereux. Il n’a pas été accusé de crime parce qu’il n’existait à l’époque aucune loi régissant le traitement des déchets toxiques. Mais les autorités fédérales l'ont accusé d'évasion fiscale car il n'avait pas déclaré ses revenus pour le transport des déchets. Il a purgé une peine d'un an d'emprisonnement pour fraude fiscale. «Je reviendrais là-bas sans poser de questions» Donna Pollard-Branson, âgée de 63 ans, de Fairview Heights retournerait à Times Beach si elle le pouvait. «C’était un endroit formidable», at-elle déclaré. «J'y reviendrais sans poser de questions.» L’un de ses plus tristes souvenirs a été de voir la maison construite par son père se faire démolir. Elle conduisait sur l'Interstate 44 et a jeté un coup d'œil à Times Beach, juste à temps pour voir sa maison d'enfance rasée. «Je me suis assise sur le bord de la route et j’ai braqué les yeux pendant un moment», dit-elle en retenant ses larmes. "Je ne pouvais rien faire d’autre." La famille de Pollard-Branson n’a pas développé de problème de santé pouvant être attribué à Times Beach, a-t-elle déclaré. "Je sais que des dégâts ont été causés", at-elle déclaré. «Je sais qu'il y a une maladie et, en frappant du bois, il n'y a rien qui cloche chez nous. Nous avons traversé le brouillard alors qu'ils pulvérisaient des moustiques. Nous avons couru pieds nus sur les routes mazoutées. ’’ Pollard-Branson préfère se concentrer sur son enfance heureuse à Times Beach, et non sur le rachat. «Etre en colère pour le reste de sa vie ne changera jamais ce qui s’est passé», a-t-elle déclaré. "C'est fait. Tu ne peux pas arranger ça maintenant." 'Mike Capstick, 54 ans, aimerait effacer la stigmatisation liée à la maison de son enfance. «Times Beach était un endroit formidable», a-t-il déclaré. «J'ai grandi là-bas. Je courais dans la rue avec mes copains et nous jouions au ballon et nous chassions de jolies filles, et c'était une grande ville. Pour l'essentiel cols bleus. Personne n'était riche. Mais mec, on s'entendait tous. '' Capstick est en train de réhabiliter une maison dans le sud Saint-Louis, à présent, mais il vivait dans le parc national quand il vivait à Eureka. «C’est un endroit magnifique», a-t-il déclaré. «Ils réussissent très bien à le garder.» Capstick, qui travaille comme L’opérateur chimique d’une usine de la région a une vue sombre de Russell Bliss, qui a répandu l’huile contenant de la dioxine. «Ethiquement et moralement, il avait tort», a déclaré Capstick. «Et ce qu’il a fait a détruit la ville entière. t enfreindre une loi pénale, mais il savait ce qu'il faisait. Je ne savais pas qu'il savait que ce genre de choses était aussi dangereux, mais il n'aurait quand même pas dû le faire. " Les usines sont nécessaires, de même que les réglementations environnementales, a déclaré Capstick. "Donc, la leçon tirée de Times Beach, c’est que lorsque nous fabriquons quelque chose, nous en sommes responsables à partir du moment où nous le fabriquons jusqu’à ce que cela n'existe plus – ce qui est très long pour beaucoup de choses", a-t-il déclaré. «Nous le devons à l'environnement. Nous le devons à nos voisins. Nous devons à tout le monde de le faire de manière responsable et en toute sécurité. ’’ Si vous regardez assez, vous savez que c’était ici ”Le parc est fréquenté par 200 000 personnes par an, a déclaré Fink. Après la fermeture du pont de la rivière Meramec, le nombre de visiteurs a diminué d’environ 40 000 personnes, ce qui a coupé le centre des visiteurs – qui se trouve sur deux acres de parc sur la rive est – de la plus grande partie du parc. Les visiteurs doivent maintenant prendre l'I-44 pour passer d'une section à l'autre. «Nous avons encore beaucoup de voyageurs de la route 66 qui se rendent dans notre centre des visiteurs, mais ils ne voient pas nécessairement notre parc comme ils le faisaient auparavant», a-t-il déclaré. «Et inversement, nos utilisateurs habituels du parc ne s’arrêtent pas devant notre centre des visiteurs.» Un plan préconisé par la Missouri State Parks Foundation réouvrirait le pont uniquement aux cyclistes et aux piétons. En 2012, l'EPA est revenue à Times Beach à la demande du ministère des Ressources naturelles du Missouri pour tester la présence de dioxine. En utilisant de nouvelles méthodes d’essai, l’EPA a indiqué qu’elle n’avait trouvé aucun risque pour la santé des visiteurs ou des travailleurs du parc. Lors d'une récente soirée d'été, Mike et Kelly Dinger d'Eureka étaient à vélo dans le parc. Alors qu'ils passaient devant le monticule de la ville, un faon traversa la route derrière eux. Les Dingers aiment faire du vélo sur les routes plates du parc et guettent les animaux sauvages errant dans les épais bois et les champs ressemblant à des Prairies. "Ils ont tenu leurs promesses de faire de cet endroit un lieu agréable pour les loisirs", a déclaré Kelly Dinger. "Et c’est magnifique." Dinger connaît un ancien résident de Times Beach qui a été déplacé par le rachat. "Elle parle de tous les bons moments qu’ils ont vécus ici et de la serrure dans laquelle se trouvait la petite communauté et de la raison pour laquelle elle a été déchirée au point de devoir partir", a déclaré Dinger. Times Beach ne devrait jamais être oublié, a-t-elle ajouté. «Le moins que nous puissions faire, c’est nous rappeler de ce qui se passait ici et des vies qui y ont été vécues», at-elle déclaré. En faisant du vélo à travers le parc, Dinger a remarqué des grappes de lis et de fleurs surprises qui fleurissaient dans ce qui était autrefois la cour des gens. Elle pense aux gens qui les ont plantés. «Il y avait toute une communauté ici. Les enfants jouent et les gens font des barbecues », a-t-elle déclaré. "Vous verrez des traces du passé si vous regardez suffisamment fort – et vous savez qu'il était ici." Suivez Mary Delach Leonard sur Twitter: @marydleonard Envoyez vos questions et commentaires sur cette histoire à feedback@stlpublicradio.org

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