Une allergie mystérieuse, le chercheur de l'UNC qui a aidé à le résoudre et les porcs clonés qui pourraient être la solution

Une allergie mystérieuse, le chercheur de l'UNC qui a aidé à le résoudre et les porcs clonés qui pourraient être la solution

Steve Troxler a d'abord remarqué que quelque chose n'allait pas un dimanche matin.

En février 2017, le commissaire à l’agriculture de longue date de la Caroline du Nord venait de rentrer d’une mission commerciale au Brésil, où il se régalait de steak avec des représentants locaux et des hommes d’affaires. Il s'est réveillé avec une forte fièvre et une éruption cutanée, suffisamment grave pour qu'il aille voir son médecin lundi matin, qui, à son tour, l'a envoyé chez un spécialiste des maladies infectieuses.

Avant de se rendre au Brésil, Troxler avait reçu quatre vaccins, dont un vaccin vivant, que ses médecins ont d'abord pensé pouvoir être à l'origine du problème. Après cela, ils ont effectué une série de tests sur plusieurs semaines, à la recherche des signes de toutes les maladies transmises par les moustiques connues de la science. Quelques faux positifs sont apparus, mais rien d’aide.

Pendant tout ce temps, les médecins ont dit à Troxler qu'il devait rester fort, alors il devrait manger beaucoup de protéines. Il le remplit joyeusement de hamburgers, de barbecue et de jambon de pays. Mais il se sentait toujours terrible.

Puis, un matin, il sauta ses protéines matinales et mangea un petit pain sucré pour le petit déjeuner; ses symptômes ont disparu. Il est allé au travail et a mangé du pain de viande pour le déjeuner. En quelques heures, la fièvre et les éruptions cutanées sont revenues. Une ampoule s'est éteinte.

En 2009 et à nouveau en 2014, Troxler avait contracté la maladie de Lyme, qui lui donnait la liste des maladies transmises par les tiques. Et il s'est rappelé une autre maladie transmise par les tiques, liée à une allergie à la viande rouge. Au Brésil, et depuis son retour, il avait mangé beaucoup de viande rouge et, tout le temps, il avait été malade.

«Alors j'ai dit, maintenant, attendez une minute, je pense que j'ai compris cela,» dit Troxler. «Je suis retourné chez le médecin spécialiste des maladies infectieuses. Je me suis dit: «Pourquoi ne pas me tester pour la morsure de tique et l’allergie à la viande rouge?»

Son intuition s'est avérée correcte.

Troxler, dont le département réglemente l’industrie agricole de l’Etat à hauteur de 84 milliards de dollars, souffre d’une allergie dite alpha-gal, une réaction provoquée par des produits carnés de mammifères tels que le bœuf et le porc qui, dans des cas graves, peut provoquer une anaphylaxie mortelle.

Au printemps dernier, il y avait plus de cinq mille cas confirmés d’allergie alpha-gal aux États-Unis, mais c’est probablement la partie visible de l’iceberg. L’allergie n’est pas bien connue, même dans le monde médical. Il n’a été découvert que ces vingt dernières années, liées aux tiques au cours des douze dernières années, et le délai moyen entre le moment où la plupart des patients présentent leurs premiers symptômes et le moment où ils sont diagnostiqués est supérieur à sept ans. Comme le note un article de la revue Oxford Medical Case Reports l'année dernière: «La prévalence de cette allergie augmente considérablement."

Les chercheurs ne sont pas seulement plus conscients de l’allergie. Il y a des preuves que cela se répand aussi. Les populations de cerfs porteurs de tiques explosent autour des zones développées en raison d'une diminution de la chasse et de la disparition de prédateurs naturels. Et, grâce au changement climatique, la Lone Star et d’autres tiques à propagation alpha-gal, qui ont toujours privilégié les climats plus chauds comme le sud-est des États-Unis, migrent plus au nord que jamais.

Troxler dit que son allergie n'a été «qu'un inconvénient».

Pour d’autres, cependant, c’est beaucoup plus grave et la réponse n’est pas toujours aussi simple que de jurer de la viande. Le sucre alpha-gal qui cause l'allergie peut apparaître inopinément dans toutes sortes de propriétés, du déodorant au préservatif, en passant par les médicaments et dispositifs médicaux permettant de sauver des vies.

Un traitement reste insaisissable, mais une entreprise de biotechnologie de Virginie adopte une approche différente: au lieu de chercher à changer la réponse d’une personne à l’animal, elle le change.

Lors d'un forum organisé à Raleigh en août, la Food and Drug Administration a annoncé que l'initiative de Revivicor visant à modifier génétiquement des porcs exempts de l'allergène alpha-gal avait été acceptée dans son programme d'innovation vétérinaire, ce qui signifie que les porcs modifiés et clonés seraient introduit le processus de réglementation sur le chemin des tablettes de l’abattoir et de l’épicerie.

Et tout cela pourrait arriver plus tôt que vous ne le pensez. Si tout se passe comme prévu, la viande et les produits médicaux contenant des porcs sans alpha-gal pourraient être commercialisés d'ici un an.

Sans l’allergie alpha-gal, la diva domestique Martha Stewart n’aurait peut-être jamais été condamnée pour délit d’initié en 2004.

À la fin des années 1990 et au début des années 2000, des chercheurs qui ont mené des essais sur un médicament anticancéreux à partir de cellules de souris ont découvert que certains participants développaient des réactions allergiques graves. Un patient s'est effondré et est décédé.

Le fabricant, ImClone, a dû signaler ces réactions à la FDA. Le courtier de Stewart a été prévenu très tôt, l’a informée et elle a jeté ses actions dans la société avant l’annonce de la nouvelle. Stewart a fini par purger cinq mois dans un enclos fédéral.

En 2002, le Dr Thomas Platt-Mills, directeur de la division d'allergie et d'immunologie clinique de la faculté de médecine de l'Université de Virginie, a établi un lien entre ces réactions et l'hydrate de carbone alpha-gal présent dans les cellules de souris.

Une leçon de biologie rapide: Chaque cellule contient des protéines responsables de la plupart des fonctions cellulaires. Les sucres sont attachés à ces protéines. L'alpha-gal est l'un de ces sucres, mais il n'apparaît que chez la plupart des mammifères non primates, c'est-à-dire, pas les humains. Il apparaît cependant chez la souris, ainsi que chez les mammifères que l'homme consomme.

Peu de temps après la publication de ses conclusions par Platt-Mills, le Dr Scott Commins, maintenant professeur à la UNC School of Medicine, a commencé sa résidence puis une bourse de recherche à l'UVA. Avec Platt-Mills, il a commencé à voir des patients de la clinique de traitement des allergies UVA qui avaient soudainement développé une réaction à la viande rouge après l'avoir mangée en toute sécurité toute leur vie. Bizarrement, leurs réactions ont été retardées, généralement de plusieurs heures, et ont été les plus graves après avoir ingéré de la viande grasse. (Il faut environ trois heures au corps pour commencer à digérer les graisses animales.) Ce traitement était différent des autres allergies alimentaires, qui se manifestent instantanément.

Ils ont vite compris que leurs patients avaient développé une allergie à la viande, mais ils ne savaient pas comment elle se propageait.

La géographie a tenu la réponse.

Platt-Mills et Commins ont repris l'étude sur le cancer. Les patients californiens n’ont pas du tout réagi au médicament, mais environ le quart de ceux du Sud-Est l’ont fait.

À partir de là, ils ont découvert qu’une carte des participants ayant eu des réactions à la drogue était corrélée à des endroits où des épidémies de fièvre pourprée des montagnes Rocheuses avaient éclaté, une infection bactérienne potentiellement mortelle propagée par les tiques et rapportée le plus souvent dans le sud-est rural.

Ensuite, un technicien de laboratoire travaillant sur le puzzle alpha-gal a développé une allergie au bœuf après une randonnée et plusieurs morsures de tiques. Le technicien a trouvé une tique femelle attachée, Lone Star, qui a laissé un «point de démangeaison persistant pendant plusieurs semaines».

Cela, Commins dit, "fourni un indice que peut-être les tiques faisaient partie de l'histoire."

La technologie n’était pas seule. Plusieurs patients alpha-gal de la clinique UVA ont raconté des morsures de tiques fastidieuses, en particulier de la tique Lone Star, le transmetteur le plus courant de l’allergie alpha-gal aux États-Unis, avant qu’elles ne deviennent symptomatiques.

Intuitivement, cela avait du sens.

Comme pour d’autres maladies transmises par les tiques, une tique peut transporter une molécule alpha-gal d’un animal qu’elle a mordue et la transmettre ensuite dans le corps d’une personne. La molécule pourrait alors déclencher une réaction du système immunitaire vis-à-vis de la viande rouge: de l'urticaire au gonflement du visage ou de la langue en passant par les douleurs abdominales, les maux de tête et les étourdissements.

Dans les cas les plus extrêmes, cette réaction pourrait provoquer une anaphylaxie, une réaction potentiellement fatale qui restreint la respiration.

Comme Steve Troxler, Beth Carrison a elle-même diagnostiqué l’allergie alpha-gal. Beaucoup de patients le font.

Selon une étude réalisée en 2017 par le Journal of Primary Care Community Health, qui a interrogé 28 patients de la clinique d'allergie Commins à l'UNC, les patients alpha-gal étaient correctement diagnostiqués par des médecins moins de 10% du temps et diagnostiqués que ceux diagnostiqués avec précision par un médecin.

Les chercheurs estiment que 20 à 25% des résidents du sud-est des États-Unis sont porteurs de l’allergène alpha-gal, bien que 1% seulement des porteurs soient symptomatiques. Les scientifiques pensent également que de nombreuses réactions anaphylactiques jusque-là inexpliquées pourraient provenir d’allergies alpha-gal.

Carrison, cofondateur de l'organisation Tick-Borne Conditions United en 2018, basée à Pittsboro, affirme que le manque d'informations sur l'allergie alpha-gal au sein de la communauté médicale ressemble davantage à un gouffre.

«Je me suis auto-diagnostiqué à la fois (l'allergie alpha-gal) et à la maladie de Lyme parce que j'ai connecté les points puis transmis l'information à mon médecin», déclare Carrison. "Dans les deux cas, il a refusé de me tester."

Elle a donc trouvé un nouveau médecin qui était disposé à écouter son histoire et ses souvenirs d'avoir été mordue par une tique d'étoile solitaire. Il revenait d’une conférence où Platt-Mills avait pris la parole et il avait accepté de la tester. Le test a confirmé son autodiagnostic; ses symptômes apparaissent environ deux heures après l'ingestion de porc – ou quelques minutes après son exposition à des particules de viande rouge dans l'air.

En effet, l’ingestion de viande rouge n’est pas le seul moyen de déclencher une réaction alpha-gal.

Pour Annie Mae King, propriétaire de Harper’s Grill à Bear Creek, une petite communauté du comté de Chatham, même l’exposition à des particules de viande en suspension dans l’air peut provoquer des nausées, des vertiges et de la fatigue. Elle ne peut plus goûter la cuisine de son restaurant, ni cuisiner, ni même être à la cuisine. Son entreprise est à vendre.

Les sous-produits récoltés sur des animaux porteurs du sucre alpha-gal peuvent également provoquer des réactions, et on en trouve dans toutes sortes de choses. La glycérine à base de graisse de boeuf peut être utilisée dans le pouding au tapioca, la crème à raser et les préservatifs. Dans certains parfums, le musc provient du cerf et la lanoline à base de mouton est utilisée dans certains rouges à lèvres et déodorants.

Les produits médicaux ne sont pas immunisés non plus. Les gélules et les vitamines gommeuses contiennent des composants fabriqués à partir de sabots d’animaux. La vitamine D3 est dérivée du mouton. L'héparine, les enzymes pancréatiques et les médicaments pour la thyroïde sont fabriqués à partir de porcs. Premarin, une hormone utilisée par les femmes ménopausées, est produite à partir de chevaux. Ce ne sont que quelques-uns des médicaments à base de mammifère que l'on trouve couramment dans les cabinets de médecine.

Des matériaux d'origine animale sont également présents dans les implants médicaux. Ils sont utilisés dans les polymères et les revêtements d’appareils synthétiques, de substituts osseux et d’injections de collagène. Les vaches et, plus communément, les porcs sont des sources de valves cardiaques.

Pour un receveur de valvule cardiaque qui a également une allergie alpha-gal non diagnostiquée, cela peut entraîner un rejet menaçant le pronostic vital jusqu'à ce que la valvule soit retirée et remplacée par une valvule mécanique (ce qui entraîne un plus grand risque de coagulation).

Chez UVA, les chirurgiens connaissent l’alpha-gal grâce au travail de Platt-Mills; ailleurs, cependant, de nombreux patients ne sont pas testés pour l’allergie avant une chirurgie des valves cardiaques.

Les rejets sont souvent attribués à des causes inconnues, disent les chercheurs.

En août, Steve Solomon, directeur du centre de médecine vétérinaire de la FDA, s'est rendu à Raleigh pour une conférence de presse avec le Dr David Ayares, président-directeur général d'une société de biotechnologie basée à Blacksburg, en Virginie, appelée Revivicor.

Spin-off de la société britannique qui a créé Dolly, le premier animal cloné au monde, en 2003, Revivicor développe ce qu’il appelle des porcs GalSafe – des porcs génétiquement modifiés pour éliminer le sucre alpha-gal.

Solomon était là pour annoncer que la FDA accordait à ces porcs un statut accéléré grâce au processus réglementaire.

«Pour les consommateurs comme le commissaire Troxler qui souffrent de cette maladie allergique, il s'agit d'un changement important», a déclaré Solomon.

Le quartier général de Revivicor dans un parc de bureaux à Blacksburg contredit la nature effrénée du travail effectué à l’intérieur. Même le laboratoire où les porcs sont clonés a plus l’air que la classe de biologie du lycée que Star Trek.

La société a été créée pour remédier à la pénurie d’organes et de tissus disponibles pour l’implantation humaine par xénotransplantation, ou transplantation d’animal à humain. Le plus grand défi de ce travail est le rejet – et alpha-gal est le plus grand provocateur de la réponse au rejet, dit Ayares.

L’équipe Revivicor a modifié les gènes de porc pour supprimer essentiellement les instructions demandant aux porcs de produire le sucre alpha-gal. Ils ont ensuite utilisé ces manipulations pour cloner des porcs génétiquement modifiés.

Ils ont produit plusieurs générations depuis les manipulations originales, avec suffisamment de cochons pour avoir maintenant des troupeaux de reproducteurs composés uniquement de bétail GalSafe.

L’approbation finale de la FDA consiste à démontrer que les porcs d’ingénierie sont par ailleurs identiques à leurs parents non modifiés, de l’apparence à l’anatomie en passant par le goût et l’arôme de la viande.

Après cela, Revivicor travaillera en partenariat avec un abattoir, une cueilleuse de produits médicaux, un conditionneur de viande et des détaillants.

Jusqu'à présent, la société semble avoir rencontré peu de résistance de la part des groupes anti-OGM. C’est peut-être à cause de la nature de la modification – supprimer un trait plutôt que d’ajouter des gènes, de créer ou d’hybrider – ou peut-être parce que son travail et le phénomène alpha-gal en général ne sont pas bien connus.

De toute façon, la réception est différente de celle du premier aliment génétiquement modifié reçu.

En 1989, AquaBounty combinait pour la première fois le saumon de l'Atlantique et le saumon quinnat à une moue ressemblant à une anguille pour créer l'Aquadvantage, un poisson qui grandit plus rapidement et peut être mis sur le marché plus rapidement que le saumon ordinaire. Le produit a été mis en vente au Canada en 2016, mais sa vente aux États-Unis a été suspendue au Congrès alors que les législateurs se disputaient l’étiquetage. Récemment dédouané, AquaBounty pourrait être dans les magasins l’année prochaine, même si cela reste controversé.

Troxler ne pense pas que les porcs de Revivicor mettront autant de temps à arriver sur le marché, qu’il s’agisse de nourriture, de médicaments ou de matériel médical.

Et le commissaire, qui a dû se passer de viande beaucoup plus longtemps qu’il ne le voudrait, est impatient de progresser.

«Le premier morceau de porc sur le gril est à moi», dit-il.

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